里卡多佩皮(Ricardo Pepi)在對上洪都拉斯(Honduras)的世界杯(World Cup)預選賽中上演了一場令人難忘的處子秀,不僅讓球迷嘆為觀止,美國男子國家隊(USMNT)也似乎終於等到了他們期待已久的優秀進球員。

這位 18 歲的足球員從第一場比賽就贏得了球迷的歡呼,展示了他天生的得分本能、高足球智商以及足以使他成為美國足球界最令人興奮的年輕新秀之一的身體素質和技術含量。他首次觸球的品質、出色的空中賽技巧、高效率以及足夠高大的身材都不禁讓人想起明星前鋒羅伯特萊萬多夫斯基(Robert Lewandowski)和厄林哈蘭德(Erling Haaland)等人。

在那場戰勝洪都拉斯的比賽中,佩皮一個人與美國隊得到的四分有關係:他踢進了一球,助攻一球,也參與了另外兩球的攻擊。緊接著他又在對陣牙買加(Jamaica)的比賽中再次與隊伍一同取得勝利,這次更是以一個漂亮的頭球和一個從禁區中輕鬆完成的進球包辦了美國隊的比分。

「他做得很好。體力也很足夠,特別是在與中後衛競爭的時候,他仍可以踢進一個非常好的進球。整體來說,以一個 18 歲的年輕球員來說,他相當令人印象深刻。」美國隊總教練格雷格伯哈爾特(Gregg Berhalter)也在比賽後大力誇讚。長期擔任美國隊前鋒的明星克林特登普西(Clint Dempsey)同樣在賽後談到佩皮時表示自己很開心可以看到一個準備好的年輕人加入球隊。「他在如此重要的比賽中努力作到一切,甚至參與了四次進攻。他是個很棒的前鋒,進球、踢球、控球,一切都彷彿在他的掌握之中。我很開心這個孩子已經為自己的未來準備好了。」

佩皮優秀的表現讓他成為 MLS 史上,在球賽中上演帽子戲法最年輕的球員

德州的墨西哥孩子

出生自德州艾爾帕索(El Paso, Tex.),佩皮的父母則是墨西哥(Mexico)人。他的足球生涯從很早就開始了,一步一步從小俱樂部到後來加入了美國職業足球大聯盟(Major League Soccer)的附屬學院隊FC達拉斯(FC Dallas),並在 13 歲時離開了家鄉。

早年離家迫使他早日長大,但他的家人最終也還是和他一起來到了達拉斯(Dallas)。隨著他的成長,他在 FC 達拉斯學院球隊中也依然表現出色。而他的好表現也讓他得以於 2018 年 12 月簽署了人生中第一份職業合約,正式成為達拉斯農場球隊(FC Dallas farm team)北德克薩斯足球俱樂部(North Texas Soccer Club)的一員。

加入之後,他的第一場比賽是在 2019 年 3 月,他也直接在比賽中上演帽子戲法。後來陸續踢了 13 場比賽,總共攻入 11 球,幫助北德克薩斯奪下該年度冠軍。

美國職業足球大聯盟青少年全明星

他於 2019 年 6 月與達拉斯足球俱樂部(FC Dallas)簽約,並在 16 歲的時候以 7 次替補出場首次以達拉斯俱樂部球員的身份踏上球場,那次比賽的最終結果也毫無懸念的贏了。

到了 2021 年,佩皮正式成為首發陣容的一員,並以 10 個進球突破自己的職業生涯成績,還成為 MLS 史上,在球賽中上演帽子戲法最年輕的球員。這些優異成績也幫他贏得了美國全明星隊的門票,在對陣墨西哥全明星隊(Mexico’s All-Stars)的比賽中,他在點球大戰中轉換了最後的點球,也因為他的助攻,美國隊贏得了這場比賽。

將他帶進全明星隊的洛杉磯足球俱樂部(Los Angeles Football Club)總教練鮑勃布拉德利(Bob Bradley)讚說佩皮是一個才華洋溢的年輕球員,「他有很好的直覺,也知道有很多不同的方式可以完成他想做的。他把自己調整到一個很好的狀態,且個性也很好,是個非常有趣、非常有衝勁的孩子。當我們在討論罰球的時候,他甚至已經準備好了」。

佩皮的表現受到許多專業人士稱讚

選擇美國而不是墨西哥

作為墨西哥父母的後裔,這也意味著佩皮有雙重國籍,在面對加入國家隊的選擇時他就必須做出抉擇。而他的表現也非常受到兩國關注,畢竟任何球隊都會希望有個才華洋溢的年輕球員加入自己隊伍中。

對佩皮來說,從小和家人一起觀看墨西哥國家隊和西甲的比賽,還有穿越邊境前往墨西哥探望家人的經歷都讓他對於墨西哥有著一份情感。但佩皮在為美國 17 歲以下球隊(Under-17 team)效力的經歷也讓他最終選擇代表美國參加 FIFA 17 歲以下世界杯(FIFA Under-17 World Cup)。

他在全明星賽結束後沒幾天就正式做出了決定,當時美國男子國家隊也宣布他將在 2021 年 9 月的世界杯預選賽前首次被徵召。佩皮在對陣洪都拉斯的艱難比賽中以美國隊隊員的身份首次亮相,許多人也是紛紛為他叫好。

佩皮的下一步是什麼?

佩皮有望在世界杯預選賽中繼續為 USMNT 和正在力拼球隊歷史上第一個 MLS 冠軍的達拉斯 FC 效力,而不少球迷都推斷,如果他未來的表現也依舊亮眼的話,非常有可能會被歐洲頂級聯賽的俱樂部發現並挖角。

如果這件事成真,佩皮就有望加入那些同樣為了突破性發展及高額轉會費而到歐洲踢球的美國年輕球員,在歐洲大陸上踢球。那些年輕球員包括阿方索戴維斯(Alphonso Davies,拜仁慕尼黑隊Bayern Munich)、克里斯理查茲(Chris Richards,拜仁慕尼黑隊Bayern Munich)、布萊恩雷諾茲(Bryan Reynolds,AS羅馬AS Roma)、吉安盧卡布西奧(Gianluca Busio,威尼斯Venezia)、布倫登阿倫森(Brenden Aaronson,RB 薩爾茨堡RB Salzburg)和泰勒亞當斯(Tyler Adams,RB 萊比錫RB Leipzig)。

現在也已經有報導指稱,他已經與身為達拉斯 FC 俱樂部合作夥伴的意大利俱樂部和拜仁有所接觸,可能未來真的有機會看到佩皮穿上不一樣的球衣也不一定。